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Um grupo de macacos navegou da África para a América do Sul à 30 milhões de anos atrás

Milhões de anos antes que os humanos fizessem qualquer exploração, um grupo de macacos fez uma viagem épica e presumivelmente involuntária pelo Atlântico.

Ucayalipithecus perdita

Os pesquisadores traçaram essa jornada usando uma descoberta fóssil chave: quatro dentes descobertos no Peru, pertencentes a primatas que viveram apenas na África.


As margens do Rio Yurúa revelaram-se um tesouro valioso para os paleontólogos. Aqui, rochas de 32 milhões de anos contêm uma estranha mistura de coisas que você esperaria e coisas que não faria. Ao lado dos restos de morcegos, capivaras e dos primeiros macacos do Novo Mundo, os pesquisadores também encontraram evidências de um segundo grupo de primatas: um grupo conhecido como parapithecids, que vivia apenas na África.


“Esta é uma descoberta completamente única”, disse Erik Seiffert, o principal autor do estudo e professor de Ciências Anatômicas Integrativas Clínicas da Escola de Medicina Keck da USC. “Isso mostra que, além dos macacos do Novo Mundo e de um grupo de roedores conhecidos como caviomorfos, existe essa terceira linhagem de mamíferos que, de alguma forma, fez essa improvável viagem transatlântica para ir da África à América do Sul.”

O estudo foi baseado em apenas 4 dentes - mas às vezes, isso é tudo que você precisa para contar uma história paleontológica. Para o olho destreinado, esses 4 dentes seriam semelhantes aos encontrados nas Américas, mas para paleontólogos experientes, isso não poderia estar mais longe da verdade.

“Os novos molares eram quase idênticos aos do parapithecid  Qatrania , que é conhecido por locais que trabalhei na área de Fayum, no Egito”, diz Seiffert.

A espécie é nova para a ciência (Seiffert e colegas a chamaram de Ucayalipithecus perdita ), mas o grupo ao qual pertence é claro - o grupo africano. Então, como os primatas africanos chegaram à América do Sul?

Para responder a essa pergunta, precisamos olhar para a geologia da época.



“É provável que os ancestrais desta nova espécie tenham chegado por meio de um evento de rafting transatlântico, quando o nível do mar caiu na transição Eoceno-Oligoceno ∼32 a 35 milhões de anos atrás”, observam os autores do estudo.

A transição Eoceno-Oligoceno foi na verdade um evento de extinção marcado por uma diminuição do nível do mar. As geleiras da Antártica estavam se acumulando lentamente na época, o que fez com que a África e a América do Sul estivessem um pouco mais próximas por terra do que estão hoje. As 1.770 milhas que separam os dois continentes agora teriam sido apenas cerca de 900-1.300 milhas durante aquele período geológico.


Os dentes do recém-descoberto primata Ucayalipithecus no Peru. Créditos da imagem: Erik Seiffert.
“Estamos sugerindo que este grupo pode ter chegado à América do Sul em torno do que chamamos de Fronteira Eoceno-Oligoceno, um período de tempo entre duas épocas geológicas, quando a camada de gelo da Antártica começou a se formar e o nível do mar caiu, ”Disse Seiffert. “Isso pode ter contribuído para tornar um pouco mais fácil para esses primatas cruzarem o Oceano Atlântico.”

No entanto, mesmo 900 milhas teria sido uma passagem e tanto - então como eles (ou seus ancestrais) fizeram isso? Por mais improvável que pareça, Seiffert acredita que eles chegaram às Américas em uma jangada.

Não é a primeira vez que algo assim acontece. Os ancestrais dos lêmures de Madagascar, por exemplo, alcançaram a ilha fazendo rafting do continente africano por mais de 260 milhas, e pequenos mamíferos ou lagartos costumam fazer rafting em distâncias ainda maiores. Não é intencional (os primatas não estavam indo exatamente aonde nenhum primata esteve antes), mas esse tipo de viagem longa às vezes pode acontecer.

Mas a bizarra da situação não escapa de Seiffert.

Secagem de sedimento lavado em tela próximo ao local fóssil de Santa Rosa Créditos da imagem: Erik Seiffert.
“O que mais me impressiona neste estudo do que em qualquer outro em que estive envolvido é o quão improvável tudo isso é”, disse Seiffert. “O fato de ser um local remoto no meio do nada, que as chances de encontrar essas peças são extremamente pequenas, ao fato de estarmos revelando essa jornada muito improvável que foi feita por esses primeiros macacos, é tudo bastante notável.”

Referências de periódicos:

  • ER Seiffert da University of Southern California em Los Angeles, CA el al., “A parapithecid stem anthropoid of African origin in the Paleogene of South America,”  Science  (2020).

  • M. Godinot na Ecole Pratique des Hautes Etudes em Paris, França el al., “Rafting em um oceano amplo e selvagem”,  Science  (2020).


Fonte: ZME SCIENCE

 
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