Contando elefantes do espaço

Pela primeira vez, cientistas usaram com sucesso câmeras de satélite, juntamente com o aprendizado profundo para contar animais em paisagens geográficas complexas, dando aos conservacionistas um importante passo em frente no monitoramento de populações de espécies ameaçadas de extinção.


Parque Nacional Addo Elephant, África do Sul

Para esta pesquisa, o satélite Worldview 3 usou imagens de alta resolução para capturar elefantes africanos que se deslocam através de florestas e pastagens. O sistema automatizado detectou animais com a mesma precisão que os humanos são capazes de alcançar.


O algoritmo que possibilitou o processo de detecção foi criado pela Dra Olga Isupova, cientista da computação da Universidade de Bath, no Reino Unido. O projeto foi uma colaboração com a Universidade de Oxford do Reino Unido e a Universidade de Twente, na Holanda.


Satélite Worldview 3

Isupova disse que a nova técnica de levantamento permite que vastas áreas de terra sejam escaneadas em questão de minutos, oferecendo uma alternativa muito necessária aos observadores humanos que contam animais individuais de aviões de baixo voo. À medida que varre toda a terra, um satélite pode coletar mais de 5.000 km² de imagens a cada poucos minutos, eliminando o risco de dupla contagem. Quando necessário (por exemplo, quando há cobertura de nuvens), o processo pode ser repetido no dia seguinte, na próxima revolução da Terra.


A população de elefantes africanos mergulhou no último século, principalmente devido à caça furtiva e à fragmentação do habitat. Com apenas 40.000-50.000 elefantes deixados na natureza, a espécie é classificada como ameaçada de extinção.


"O monitoramento preciso é essencial para salvar a espécie", disse o Dr. Isupova. "Precisamos saber onde estão os animais e quantos são."


O monitoramento por satélite elimina o risco de perturbar animais durante a coleta de dados e garante que os humanos não sejam feridos no processo de contagem. Também torna mais simples contar animais que se deslocam de país em país, pois satélites podem orbitar o planeta sem levar em conta controles de fronteira ou conflitos.


Este estudo não foi o primeiro a usar imagens de satélite e algoritmos para monitorar espécies, mas foi o primeiro a monitorar de forma confiável os animais que se deslocam através de uma paisagem heterogênea - ou seja, um cenário que inclui áreas de pastagens abertas, florestas e cobertura parcial.


"Esse tipo de trabalho já foi feito antes com baleias, mas é claro que o oceano é todo azul, então contar é muito menos desafiador", disse o Dr. Isupova. "Como você pode imaginar, uma paisagem heterogênea torna muito difícil identificar animais."


Os pesquisadores acreditam que seu trabalho demonstra o potencial da tecnologia para apoiar os conservacionistas em sua situação para proteger a biodiversidade e retardar o progresso da sexta extinção em massa - o evento de extinção em curso desencadeado pela atividade humana.


"Precisamos encontrar novos sistemas de última geração para ajudar os pesquisadores a coletar os dados necessários para salvar espécies sob ameaça", disse o Dr. Isupova.


Os elefantes africanos foram escolhidos para este estudo por uma boa razão - eles são o maior animal terrestre e, portanto, o mais fácil de detectar. No entanto, o Dr. Isupova espera que em breve seja possível detectar espécies muito menores do espaço.


"A resolução de imagens de satélite aumenta a cada dois anos, e a cada aumento poderemos ver coisas menores com mais detalhes", disse ela, acrescentando: "Outros pesquisadores conseguiram detectar ninhos de albatroz negro contra a neve. Sem dúvida, o contraste entre preto e branco facilitou, mas isso não muda o fato de que um ninho de albatroz é um décimo primeiro do tamanho de um elefante."



Fonte: SpaceRef

 
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