Nova espécie de morcego com tonalidade de orangotango descoberta na África Ocidental

Em 2018, os cientistas iniciaram uma expedição para pesquisar o habitat de uma espécie de morcego em extinção na Guiné, país da África Ocidental. Uma noite, uma armadilha revelou algo incomum: uma nova espécie de morcego com um corpo laranja de fogo surpreendentemente justaposto com asas pretas.


A descoberta de Myotis nimbaensis, uma nova espécie de morcego nas montanhas Nimba da Guiné.

“Era uma espécie de objetivo de vida de uma forma que eu nunca pensei que aconteceria”, disse Jon Flanders, diretor de intervenções de espécies ameaçadas da Bat Conservation International, uma organização sem fins lucrativos com sede em Austin, Texas. “Cada espécie é importante, mas você se sente atraído por aqueles que parecem interessantes, e este é realmente espetacular. ”

Existem mais de 1.400 espécies de morcegos e, a cada ano, mais de 20 entram na lista. Na maioria das vezes, porém, essas são descobertas baseadas em laboratório que envolvem a análise genética de espécies crípticas, ou aquelas que se parecem exatamente (ou quase exatamente) umas com as outras e que antes eram consideradas iguais.

Acontecer com uma nova espécie de morcego na natureza é algo totalmente diferente. “Esse tipo de situação em que pesquisadores experientes saem a campo e pegam um animal, seguram-no na mão e dizem: 'Isso é algo que não podemos identificar', isso é muito mais incomum”, disse Nancy Simmons, curadora de mamíferos no Museu Americano de História Natural de Nova York e presidente do grupo global de taxonomia de morcegos na União Internacional para Conservação da Natureza.


O novo morcego em tons de orangotango, Myotis nimbaensis, vive nas montanhas Nimba da Guiné, uma série de picos verdejantes com quilômetros de altura e ricos em biodiversidade "apenas plantados no meio desta paisagem plana", disse Flanders.


Ele e seus colegas começaram a pesquisar túneis de mineração há muito abandonados que se tornaram um dos lares favoritos dos morcegos ameaçados de extinção da região. Quando encontraram um animal peludo e laranja-abóbora misturado com os marrons usuais em sua armadilha, pensaram que devia ser apenas um indivíduo de cor estranha.


“Quando o vi pela primeira vez, pensei que fosse uma espécie comum”, disse Eric Bakwo Fils, biólogo conservacionista e especialista em morcegos da Universidade de Maroua, em Camarões.


Uma cadeia de “ilhas do céu africano”, as montanhas Nimba, na Guiné.

Olhando em seus guias de identificação, no entanto, o Dr. Bakwo Fils e o Dr. Flanders não puderam confirmar uma correspondência com nenhuma outra espécie africana. Quando a equipe voltou ao acampamento, sem o conhecimento mútuo, o Dr. Flanders e o Dr. Bakwo Fils passaram a maior parte da noite pesquisando livros e recursos online para tentar resolver o mistério. Ambos não tiveram sucesso.

“Na manhã seguinte, encontrei-me com Eric e quase ao mesmo tempo, dissemos: 'Esta é uma nova espécie'”, disse Flanders. Eles entraram em contato com o Dr. Simmons, que concordou 15 minutos depois de ver as fotos que parecia que haviam encontrado algo novo.

A equipe conseguiu capturar novamente o animal original, um macho, e também capturou uma fêmea. A Dra. Simmons vasculhou as extensas coleções de morcegos do Museu Americano de História Natural para comparar os dois espécimes com espécies conhecidas e viajou ao Museu Nacional Smithsonian em Washington, DC, e ao Museu Britânico em Londres para fazer o mesmo.

Os pesquisadores também realizaram uma análise genética, que revelou que M. nimbaensis é pelo menos cinco por cento diferente de seus parentes mais próximos. Eles descreveram suas descobertas na quarta-feira no jornal American Museum Novitates . Agora que a confirmação da nova espécie é oficial, o próximo passo é conhecer a ecologia de M. nimbaensis. “Quanto mais sabemos sobre ele, mais saberemos como protegê-lo também”, disse Flanders.

Os pesquisadores pretendem usar as chamadas de ecolocalização de M. nimbaensis que gravaram em campo para ajudar a identificar as espécies em monitoramento acústico que já estão realizando na área. A partir daí, eles podem restringir as preferências de habitat do morcego, o que, com sorte, levará a proteções. “Até onde sabemos, está limitado ao topo desta cordilheira na Guiné”, disse Simmons. “Provavelmente está em perigo apenas por viver nesta pequena parte do planeta.” Editors’ Picks

Os morcegos desempenham papéis ecológicos críticos na África Ocidental, dispersando sementes, polinizando plantas e mantendo as espécies de insetos sob controle. No entanto, eles são perseguidos em toda a região por causa de superstições, e essas idéias foram agravadas pela associação dos animais com o ebola e outras doenças, disse o Dr. Bakwo Fils. Como muitas outras espécies, eles também estão ameaçados pela perda de habitat.

O Dr. Bakwo Fils espera que o entusiasmo gerado pela nova espécie comece a motivar proteções para os morcegos da região. “Esta descoberta é muito importante em termos da biodiversidade de morcegos da África Ocidental, porque mesmo que os morcegos sejam um componente muito importante de nossos ecossistemas, eles raramente recebem atenção”, disse ele.



Fonte: The new York Times

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