Zebras manchadas e estranhamente listradas podem ser um aviso para o futuro das espécies

Animais com padrões anormais de casacos podem ser criados, "evidências dramáticas" de como a fragmentação do habitat pode prejudicar a vida selvagem, diz um novo estudo.



Qualquer um pode dizer que as zebras têm listras distintas em preto e branco. Mas, em alguns casos, esses equinos africanos ostentam padrões de cores incomuns, como manchas grandes, pretas ou casacos dourados com listras de cor clara. Zebras manchadas também estão aparecendo. Em 2019, na Reserva Nacional Masai Mara, no Quênia, cientistas gravaram um potro pontilhado de polca, com manchas brancas cobrindo seu corpo castanho-escuro.


Tais aberrações - muitas vezes causadas por mutações genéticas que alteram a produção de melanina, um pigmento natural - são geralmente raras entre os mamíferos. Assim, a bióloga Brenda Larison achou impressionante que um número extraordinariamente alto - cerca de 5% - de zebras de planícies que vivem perto do Lago Mburo de Ugandaeram anormalmente listradas.


Embora as zebras das planícies sejam as menos ameaçadas das três espécies, seus números caíram 25% desde 2002, com cerca de 500.000 animais que vão da Etiópia à África do Sul. A fragmentação do habitat causada por cercas, estradas e desenvolvimento humano espremeram populações de zebras, como a do Lago Mburu, em pequenos bolsões de terra, impedindo que alguns dos animais migrassem entre rebanhos.



Migrar infunde populações com novos genes, tornando-a fundamental para a sobrevivência a longo prazo de uma espécie. A falta de fluxo genético pode levar à endogamia e, finalmente, infertilidade, doença e outros defeitos genéticos.


"A observação [das zebras estranhamente padronizadas] me levou a me perguntar: Parte da razão pela qual estou vendo tantos é porque essa população é inserida?", diz Larison, que estuda a evolução das listras de zebra na Universidade da Califórnia, em Los Angeles. (Leia mais sobre a pesquisa de Larison em suas próprias palavras.)


Para descobrir, Larison e seus colegas fizeram análises genéticas em 140 zebras de planícies individuais — incluindo sete animais com padrões incomuns de casacos — de nove locais na África, incluindo o Parque Nacional Etosha da Nambia e o Parque Nacional Kruger, na África do Sul.


Seu estudo, publicado recentemente na revista Molecular Ecology,descobriu que populações menores e mais isoladas de zebras tinham menor diversidade genética — não uma surpresa. Mas o estudo também revelou que esses grupos isolados eram mais propensos a produzir zebras anormalmente listradas, sugerindo que essas mutações genéticas são causadas por sua baixa diversidade genética.


Embora o estudo tenha olhado apenas para sete animais com padrões estranhos, os resultados podem ser um aviso visual sobre o futuro da zebra das planícies, diz Larison.


"Embora as zebras das planícies não estejam altamente ameaçadas, essas questões genéticas geralmente aparecem antes que coisas realmente problemáticas comecem a acontecer", diz ela.


Lacunas genéticas

É possível que listras estranhas possam tornar as zebras mais óbvias para os predadores; por exemplo, a maioria dos casos registrados de zebras pontilhadas de polca são como potros, não adultos. Dentro de seus grupos familiares, no entanto, as zebras não parecem muito se importar com quem está listrado e quem é visto, observa Larison, cuja última pesquisa sugere que listras de zebra ajudam os animais a evitar morder moscas.


A preocupação mais imediata, diz ela, é a saúde genética da zebra das planícies. Para sua análise, Larison e seus colegas utilizaram técnicas avançadas de sequenciamento genético para estudar de perto as diferenças entre não apenas zebras de raça, mas também as populações de zebras em locais distintos. (Vejafotos de uma girafa branca e outros animais extraordinariamente pálidos.)



"Descobrimos que há populações que possivelmente estão divergindo mais do que em circunstâncias normais, por causa da pressão da população humana", diz Larison, cujo trabalho é apoiado pela National Geographic Society.


Em outras palavras, as zebras estão se tornando geneticamente mais próximas dentro de suas populações, mas essas populações estão ficando mais distantes geneticamente — espelhando sua separação física. Isso poderia eventualmente levar a novas subespécies de zebras simples.


Uma complicação de conservação


Isso é preocupante, diz Desire Dalton, que estuda genética da vida selvagem no Instituto Nacional de Biodiversidade da África do Sul, em Pretória, porque uma das principais ferramentas dos conservacionistas de zebras é a translocação — movendo membros individuais de uma população para se reproduzirem em outra população.


Se as populações são muito geneticamente diferentes umas das outras, no entanto, o oposto de endogamia pode ocorrer. A escrivação, como é chamada, causa anormalidades de genes serem muito diferentes.



Há pesquisas conflitantes sobre quais planícies populações de zebras podem estar a caminho de se tornar geneticamente distintas, ou subespécies. Os cientistas ainda não chegaram a um consenso sobre como definir e agrupar essas subespécies.


Mas ela concordou com a equipe de Larison que definir esses grupos é fundamental para o manejo da espécie. (Leiacomo as pessoas estão ajudando a zebra de Grevy, uma espécie rara, a sobreviver à seca.)


"Você deve ter certeza de quais populações você pode misturar, e o que você tem que manter separado", diz Dalton.


"Não espere"


O novo estudo também é um lembrete para ficar de olho em outras espécies africanas que podem não parecer atualmente em dificuldades terríveis, diz Philip Muruthi, vice-presidente de conservação de espécies da Fundação Africana de Vida Selvagem em Nairóbi, Quênia.


Por exemplo, Muruthi está preocupado que a zebra das planícies possa seguir os passos de outra espécie africana emblemática, a girafa.


Devido, em grande parte, à perda de habitat e à caça ilegal, as girafas sofreram um declínio populacional de 30% nos últimos 30 anos; a União Internacional para a Conservação da Natureza agora considera o animal vulnerável à extinção. No entanto, o fenômeno ainda é tão pouco conhecido que foi apelidado de "extinção silenciosa".


É por isso que o estudo das zebras é crucial: "destacando a possibilidade de que espécies comuns já tenham problemas de conservação", diz Muruthi, "está dizendo: Aqui está a questão. Não espere."


Fonte: National Geographic

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